Exploitation de l’uranium au Niger : Un géant français suspend temporairement ses activités après le coup d’État

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Orano (ex-Areva), la société française de combustible nucléaire spécialisée dans le traitement du minerai d’uranium, s’est vue contrainte d’arrêter temporairement ses activités au Niger. Une première depuis des décennies après qu’elle se soit installée pour l’extraction minière dans ce pays détenteur des minerais d’uranium les plus riches du continent africain.

Cette situation inattendue intervient au lendemain du putsch militaire qui a renversé le régime de l’ex-président Mohamed Bazoum et consécutive aux sanctions internationales contre la junte au pouvoir. Selon certaines sources, ces sanctions compromettent les intérêts du géant groupe minier français, notamment sa logistique. Les mêmes sources renseignent que l’ex-Areva ne supporte plus la diminution des stocks de produits chimiques nécessaires au traitement.

En effet, l’uranium du Niger est l’un des plus rentables en devises. Des statistiques font état de ce que, en 2022, le pays a produit 2020 tonnes d’uranium, ce qui représente environ 5 % de la production minière mondiale, selon les chiffres de l’Association Nucléaire Mondiale.

Le coup d’État militaire intervenu le 26 juillet a sensiblement réduit l’approvisionnement en matériaux utilisés pour alimenter les réacteurs nucléaires aux États-Unis, en Chine et en Europe. Des experts expliquent que cette situation obligerait d’autres producteurs à devenir plus dépendants d’autres producteurs tels que le Kazakhstan, le Canada et l’Australie.

Ce temps d’arrêt des activités sera consacré à la maintenance de l’usine de traitement d’uranium d’Orano au Niger qui était initialement prévue pour le début de l’année prochaine. Toutefois, la société continue d’opérer avec sa branche de la mine Somair, détenue à 37% par l’État nigérien.
Le groupe a pour habitude d’exporter généralement du concentré d’uranium vers le Bénin, où il est soit réexpédié en France ou au Canada. Chaque année, il y a environ 4 à 6 expéditions.
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